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23/03/2021 - Léelo en 7 min.

¿Cuál es la función de los ganglios linfáticos?

Oncosalud
Entidad oncológica especializada en prevención, diagnóstico y tratamiento del cáncer.

Los ganglios, también llamados nódulos, son sumamente importantes para nuestro cuerpo, ya que se unen entre sí de manera que constituyen un sistema completo de protección llamado sistema linfático. En este artículo te detallamos cuáles son las funciones de los ganglios linfáticos, por qué son vitales para nuestra salud y cómo podrían anunciar un posible cáncer.

¿Cuáles son los ganglios linfáticos?

Los ganglios linfáticos son cientos de órganos del sistema inmunológico que tienen forma de frijol y están desplegados por todo el cuerpo, pero se conectan entre sí mediante vasos linfáticos. Sirven como filtros o trampas para partículas y sustancias extrañas, como bacterias o virus.

 

Contienen células blancas de la sangre (linfocitos) que utilizan oxígeno para el complejo proceso de defensa del cuerpo humano y ayudan a combatir infecciones y enfermedades.

 

El Instituto Nacional del Cáncer de Estados Unidos (NCI por sus siglas en inglés) describe que “hay racimos de ganglios linfáticos en el cuello, la axila (debajo del brazo), el pecho, el abdomen y la ingle. Por ejemplo, en la axila hay entre 20 y 40 ganglios linfáticos”1.

 

ganglios inflamados en una mujer

 

El ganglio linfático, como unidad básica de este complejo sistema de defensa, está hecho de tejido linfoide, a través del cual pasa la linfa en su camino de vuelta hacia la sangre. La linfa es “un líquido incoloro compuesto de glóbulos blancos, proteínas, grasas y sales”2.

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Funcionamiento del sistema linfático

El correcto funcionamiento de los ganglios y del sistema linfático en general depende de varios elementos, entre ellos los vasos linfáticos, una red de tubos similares a los vasos sanguíneos, los cuales recubren todos los tejidos de la “carrocería” del sistema y cumplen la función de transportar la linfa.

 

El grosor de estos canales depende del lugar en el que se encuentren. Por ejemplo, fuera de los ganglios son más gruesos y, a medida que ingresan en ellos, van adelgazando para hacer que la distribución de la linfa sea más precisa y eficiente.

 

Características de los ganglios linfáticos

Cada ganglio linfático mide aproximadamente 20 mm. de diámetro y se divide en compartimentos que permiten que los linfocitos puedan comunicarse entre sí. El profesor de Inmunología de la Universidad de Glasgow, Simon Milling, describe de la siguiente manera la estructura de los ganglios linfáticos:

 

"La capa externa (corteza) contiene áreas de células B, o folículos. La capa media (paracortex) está poblada por células dendríticas y linfocitos T. En esta capa también hay vasos sanguíneos especializados (vénulas del endotelio alto, VEA), a través de las cuales los linfocitos B y T entran al nódulo linfático. Los vasos linfáticos entran a los nódulos por la capa más externa, entre la cápsula y la corteza, pero pueden penetrar más profundamente a través de conductos”3.

 

medicos-evaluando-linfoma

 

Los ganglios linfáticos tienen, además, la responsabilidad de permitirnos saber en qué estado se encuentra un cáncer. Cuando se encuentra con células cancerosas, el ganglio se inflama, como lo hace al combatir cualquier sustancia o enfermedad. El especialista sentirá los nódulos hinchados si estos se encuentran cerca de la piel.

 

Cabe aclarar que los ganglios pueden inflamarse debido a distintas causas, siendo el cáncer solo una de ellas. Por lo tanto, si el médico sospecha que se podría encontrar con células cancerosas en los ganglios, puede realizar algunas pruebas para detectar si efectivamente está ante la presencia de un cáncer, entre ellas, una biopsia de ganglio linfático, pruebas analíticas para leucemia/linfoma de linfocitos B u otras pruebas de diagnóstico por imágenes4.

 

ganglios-linfaticos-en-la-axila

 

Los ganglios linfáticos cumplen una función muy importante como parte del complejo y eficiente sistema inmunológico humano. Es importante recordar que no todas las inflamaciones de ganglios suponen la existencia de un cáncer.

 

Todo lo contrario, la gran mayoría de veces no corresponde a ese diagnóstico, por lo que es muy importante consultar con tu médico cualquier crecimiento inesperado de estos, y estar alerta para la prevención de un cáncer

 

Otras causas de la inflamación de los ganglios linfáticos

 

Los ganglios linfáticos son diminutos grupos de células, con forma redondeada. Dentro de estos ganglios linfáticos hay una gran combinación de diferentes variedades de células del sistema inmunitario. Estas células están especializadas en filtrar el líquido linfático a medida que recorre el cuerpo y lo protege destruyendo a los invasores que amenazan con causar una enfermedad.

 

Debido a que los ganglios linfáticos se organizan en grupos, cada grupo drena un área específica del  cuerpo humano. Es ciertamente probable que llegues a notar una hinchazón en ciertas áreas como el cuello, debajo de la barbilla, las axilas y la ingle. El sitio de los ganglios linfáticos inflamados puede ayudar a identificar la causa de fondo.

Las causas que más se repiten de inflamación de los ganglios linfáticos son las infecciones, en especial las infecciones virales, como el resfrío que todos conocemos. Otros motivos de inflamación de los ganglios linfáticos pueden ser los que incluimos en la siguiente lista.

Infecciones frecuentes

  • celulitis
  • Infecciones en el oído
  • Infecciones en los dientes
  • Mononucleosis
  • Sarampión
  • Infecciones de la piel o de heridas
  • Virus de inmunodeficiencia humana (VIH)

Infecciones poco frecuentes

  • Sífilis
  • Tuberculosis
  • Infecciones de transmisión sexual
  • Toxoplasmosis: Infección parasitaria resultante del contacto con el excremento de un gato
  • Enfermedades por arañazos de gatos.

Otros trastornos del sistema inmunitario

  • Lupus: Es una enfermedad inflamatoria que afecta de manera crónica las articulaciones, el corazón, los pulmones, la piel, los riñones, las células sanguíneas.
  • Artritis reumatoide: Es una enfermedad crónica inflamatoria en el tejido que recubre todas las articulaciones.

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Referencias:

1. Instituto Nacional del Cáncer. Diccionario de cáncer. Ganglio linfático. Recuperado de: https://www.cancer.gov/espanol/publicaciones/diccionario/def/ganglio-linfatico

2. Asociación Española de Afectados por Linfoma, Mieloma y Leucemia AEAL. El sistema linfático. Recuperado de: http://www.aeal.es/informacion-general-linfoma/3-el-sistema-linfatico/

3. Milling, Simon. Nódulos linfáticos. Asociación Británica de Inmunología. Recuperado de: http://inmunologia.eu/organos-y-tejidos/nodulos-linfaticos

4. MedlinePlus (2018). El cáncer y los ganglios linfáticos. Recuperado de: https://medlineplus.gov/spanish/ency/patientinstructions/000824.htm


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