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Para qué sirven los ganglios linfáticos: principales características

Dr. Manuel Villarán

Sub Director Científico de Oncosalud.

abril 5, 2019 3 min lectura

 

Los ganglios, también llamados nódulos, cumplen una función sumamente importante para nuestro cuerpo, ya que se unen entre sí de manera que constituyen un sistema completo de protección llamado sistema linfático. En este artículo te enseñamos para qué sirven los ganglios linfáticos y cuáles son sus principales características.Definición de los glanglios infáticos

Son cientos de órganos del sistema inmunológico que tienen forma de frijol y están desplegados por todo el cuerpo, pero se conectan entre sí mediante vasos linfáticos. Sirven como filtros o trampas para partículas y sustancias extrañas, como bacterias o virus. Contienen células blancas de la sangre (linfocitos) que utilizan oxígeno para el complejo proceso de defensa del cuerpo humano y ayudan a combatir infecciones y enfermedades.

El Instituto Nacional del Cáncer de Estados Unidos (NCI por sus siglas en inglés) describe que “hay racimos de ganglios linfáticos en el cuello, la axila (debajo del brazo), el pecho, el abdomen y la ingle. Por ejemplo, en la axila hay entre 20 y 40 ganglios linfáticos”1.

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El ganglio linfático, como unidad básica de este complejo sistema de defensa, está hecho de tejido linfoide, a través del cual pasa la linfa en su camino de vuelta hacia la sangre. La linfa es “un líquido incoloro compuesto de glóbulos blancos, proteínas, grasas y sales”2.


Funcionamiento del sistema linfático

El correcto funcionamiento de los ganglios y del sistema linfático en general depende de varios elementos, entre ellos los vasos linfáticos, una red de tubos similares a los vasos sanguíneos, los cuales recubren todos los tejidos de la “carrocería” del sistema y cumplen la función de transportar la linfa. El grosor de estos canales depende del lugar en el que se encuentren. Por ejemplo, fuera de los ganglios son más gruesos y, a medida que ingresan en ellos, van adelgazando para hacer que la distribución de la linfa sea más precisa y eficiente.

Cada ganglio linfático mide aproximadamente 20 mm de diámetro y se divide en compartimentos que permiten que los linfocitos puedan comunicarse entre sí. El profesor de Inmunología de la Universidad de Glasgow, Simon Milling, describe de la siguiente manera la estructura de los ganglios linfáticos: “La capa externa (corteza) contiene áreas de células B, o folículos. La capa media (paracortex) está poblada por células dendríticas y linfocitos T.

En esta capa también hay vasos sanguíneos especializados (vénulas del endotelio alto, VEA), a través de las cuales los linfocitos B y T entran al nódulo linfático. Los vasos linfáticos entran a los nódulos por la capa más externa, entre la cápsula y la corteza, pero pueden penetrar más profundamente a través de conductos”3.

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Los ganglios linfáticos tienen, además, la responsabilidad de permitirnos saber en qué estado se encuentra el cáncer. Cuando se encuentra con células cancerosas, el ganglio se inflama, como lo hace al combatir cualquier sustancia o enfermedad. El especialista sentirá los nódulos hinchados si estos se encuentran cerca de la piel.

Cabe aclarar que los ganglios pueden inflamarse debido a distintas causas, siendo el cáncer solo una de ellas. Por lo tanto, si el médico sospecha que se podría encontrar con células cancerosas en los ganglios, puede realizar algunas pruebas para detectar si efectivamente está ante la presencia de un cáncer, entre ellas, una biopsia de ganglio linfático, pruebas analíticas para leucemia/linfoma de linfocitos B u otras pruebas de diagnóstico por imágenes4.

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Los ganglios linfáticos cumplen una función muy importante como parte del complejo y eficiente sistema inmunológico humano. Es importante recordar que no todas las inflamaciones de ganglios suponen la existencia de un cáncer. Todo lo contrario, la gran mayoría de veces no corresponde a ese diagnóstico, por lo que es muy importante consultar con tu médico cualquier crecimiento inesperado de estos. Si deseas más información sobre las características de los ganglios linfáticos, visita nuestra página especializada.


Referencias:

1. Instituto Nacional del Cáncer. Diccionario de cáncer. Ganglio linfático. Recuperado de: https://www.cancer.gov/espanol/publicaciones/diccionario/def/ganglio-linfatico

2. Asociación Española de Afectados por Linfoma, Mieloma y Leucemia AEAL. El sistema linfático. Recuperado de: http://www.aeal.es/informacion-general-linfoma/3-el-sistema-linfatico/

3. Milling, Simon. Nódulos linfáticos. Asociación Británica de Inmunología. Recuperado de: http://inmunologia.eu/organos-y-tejidos/nodulos-linfaticos

4. MedlinePlus (2018). El cáncer y los ganglios linfáticos. Recuperado de: https://medlineplus.gov/spanish/ency/patientinstructions/000824.htm

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